외교장관이 입만 열면 사고… 與의원 “겁나서 질문을 못하겠다”

[한미 비핵화 공조 이상신호]잇단 舌禍에 ‘강경화 리스크’
“겁이 나서 강 장관에겐 질문을 못 하겠다.”

11일 국회 외교통일위원회 소속의 한 더불어민주당 중진 의원은 전날 강경화 외교부 장관의 5·24조치 해제 검토 발언이 한미 양국에 파장을 일으킨 데 대해 이렇게 말했다. 민감한 외교 현안을 물었다가 또 다른 ‘설화(舌禍)’로 이어질까봐 겁부터 난다는 얘기다.

특히 이날 도널드 트럼프 미국 대통령이 “우리 승인 없이는 한국은 아무것도 하지 않을 것”이라며 강 장관의 발언을 직접 반박하자 여권 일각에선 ‘강경화 리스크’까지 거론하고 있다. 강 장관의 입이 문재인 대통령의 국정 운영에 부담을 주고 있다는 것이다.

여당인 더불어민주당은 일단 강 장관을 엄호하고 나섰다. 전날 국감에서 강 장관에게 질문을 던져 결과적으로 ‘문제의 발언’을 하게 한 이해찬 대표는 “개성공단 폐쇄나 5·24조치도 결국은 2차 북-미 정상회담 (결과나) 유엔 대북제재와 연관돼 있다”며 “그런 부분도 정부에서 유엔 안전보장이사회를 잘 설득할 수 있는 논리와 근거를 준비해야 한다”고 말했다. 이 대표 스스로가 강 장관이 내놓았어야 할 ‘모범 답안’을 제시한 것. 같은 당 이인영 의원은 한 라디오 프로에 출연해 “(강 장관의 발언은) 해프닝 정도였다”고 말했다.

하지만 여권 내부는 강 장관의 잇따른 ‘말실수’로 불거진 악재들로 부글부글 끓고 있다. 앞서 강 장관은 3일 미국 워싱턴포스트와의 인터뷰에서 북한에 대한 ‘핵무기 리스트 신고’ 요구를 뒤로 미루고 영변 핵시설 폐기와 종전선언을 맞바꾸자고 제안했지만 미 국무부는 완전한 비핵화를 거듭 강조하며 사실상 반박했다. 청와대와 여당 일각에선 “너무 앞서나갔다”는 반응이 쏟아졌다. 여기에 전날 국감 하루에만 오전엔 5·24조치 해제 검토 발언으로, 오후엔 외교부 공식 부인을 뒤집고 남북 군사합의서에 대한 마이크 폼페이오 미 국무장관의 항의를 인정하면서 정부 여당을 발칵 뒤집어놓은 것. 일주일 사이에 벌써 세 차례 설화를 일으킨 셈이다.

청와대는 강 장관의 발언에 공개적으론 침묵하고 있다. 하지만 청와대 관계자들은 강 장관의 5·24조치 해제 검토 발언이 나오자 사태 파악에 분주했다는 후문이다. 한 관계자는 “정부에선 공식 조율도 안 된 이야기를 꺼낸 배경이 궁금해 강 장관에게 전화하려고 했다”고 하소연했다.

여권 내에선 오랫동안 ‘강경화 패싱’ 소리를 들었던 강 장관이 청와대 국가안보실이 주도하는 북핵 국면에서 존재감을 드러내려다 사고를 쳤다는 해석이 나온다. 청와대가 “남북관계로 북-미 대화를 촉진하겠다”는 ‘한반도 주인론’을 내걸면서 비핵화 협상에 적극적인 중재자로 나서자 폼페이오 장관의 카운터파트인 강 장관이 목소리를 내는 과정에서 실수가 빚어졌다는 것.

지난해 외교부 장관으로 임명됐을 때부터 제기됐던 자질 문제를 다시 거론하는 목소리도 있다. 강 장관이 유엔에서 고위직으로 오래 근무했지만 외무 관료로서의 경험 부족이 이런 사건으로 드러났다는 지적이다. 한 여권 관계자는 “주요 인사에 관료와 정치인 출신을 여전히 중용하는 것은 오랜 조직 경험을 통해 결정적인 순간에 실수하지 않는 정무적 감각과 능력이 있기 때문”이라며 “이런 능력은 다른 분야 출신들에게선 기대하기 어려운 덕목”이라고 말했다.

일각에선 강 장관이 잇달아 실언을 해도 마찬가지로 우왕좌왕하는 외교부 간부들에 대한 비판도 나온다. 외교부 간부들은 5·24조치 해제 발언으로 논란이 불거지자 휴회 시간에 대책회의를 한 뒤 “(5·24조치 해제를) 관계부처와 검토 중”이라는 강 장관의 발언을 “관계부처(통일부)가 검토 중”이라고 토씨만 바꾼 해명을 내놨다가 오히려 더 반발을 샀다. 한 외교소식통은 “세련된 외교적 언어를 구사해야 할 외교관들이 무능함의 민낯을 그대로 드러냈다. 그러니 청와대가 외교부에 힘을 실어주지 않는 것”이라고 지적했다.
문병기 기자 weappon@donga.com

관련기사보기